Azúcar: el presunto asesino del osito Bimbo y sus amigos

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Muchos años atrás, el azúcar era sinónimo de riqueza, tan excepcional que era considerado una especie. Hoy en día, lo puedes encontrar con la forma de alguna golosina por 0.99 en tu bodega más cercana.  ¿Será que esto resulte problemático?

Escribe: Sandra Valdez


En el 2019, el osito Bimbo fue expulsado de los empaques de sus productos en México. Lo mismo sucedió con otros de sus amigos como el Tucán Sam y Toño el tigre. Lo que nos lleva a cuestionarnos, ¿por qué estos carismáticos personajes resultan tan amenazantes para tener que ser removidos? Para responder a esa pregunta, primero debemos enfocarnos en el enemigo que tienen en común: el azúcar.

La amarga historia del azúcar comienza hace 10,000 años en la isla de Nueva Guinea, donde la caña de azúcar fue domesticada. Esta planta resultó tan importante para los pobladores de la isla que, incluso, aparece en mitos sobre la creación de la raza humana. La caña de azúcar se fue explorando nuevos territorios, en 500 d.c se usaba, en India, como medicina. Los árabes fueron grandes contribuyentes en la expansión del azúcar, ellos perfeccionaron su refinamiento y lo volvieron una industria. Los europeos conocieron esta dulce sustancia cristalina cuando se encontraron los ejércitos musulmanes y cristianos. En el oeste, el azúcar era consumido únicamente por la nobleza hasta que se expandió su producción después del descubrimiento de América. 

La historia del azúcar está fuertemente relacionada a la esclavitud. La caña de azúcar fue plantada en América por primera vez en la isla La Española, donde cientos de años después, en 1521, sucedió una gran rebelión de esclavos. El aumento de producción de la caña de azúcar en el continente americano causó que el precio el azúcar bajara y que la demanda aumentara. Demanda que jamás paró de crecer.

¿Por qué el azúcar tuvo tan buena acogida? ¿Qué hace que el ser humano busque tanto este sabor dulce? Para responder a esta interrogante debemos indagar en tiempos prehistóricos. En ese entonces, la fruta era difícil de encontrar. Comparado a los vegetales, la fruta era una mayor fuente de energía y calorías. Por lo tanto, aquellos que consumían más frutas eran más probables de sobrevivir y poder heredar sus genes. De esta forma, el cuerpo humano se adaptó a consumir azúcar en pequeñas cantidades, liberando dopamina cada vez que lo hacía. Cualquier comida sabrosa libera dopamina, la diferencia está en que, si repites la misma comida varias veces, la cantidad que se libera al consumirla disminuye; en cambio, al consumir azúcar nunca se deja de liberar altos niveles de dopamina. Esto mismo sucede con el alcohol, el tabaco y las drogas, por lo que se puede afirmar que el azúcar es adictivo. Este instinto de buscar un sabor dulce era útil cuando el azúcar era escaso, pero en la actualidad resulta sumamente peligroso. 

La cantidad recomendada de azúcar diaria es de 6 cucharaditas; sin embargo, la persona promedio consume 22. Es bastante sencillo superar el máximo recomendado, tan solo una lata de Coca-Cola es suficiente para sobrepasarlo. Incluso alimentos que no consideramos necesariamente dañinos contienen más azúcar de la que pensamos: dos rebanadas de pan blanco contienen 0.66 cucharaditas de azúcar; el kétchup, 1.77 y el yogurt, 6.16. Si quisiéramos llegar a ese máximo de azúcar consumiendo alimentos naturales haría falta aproximadamente 7 manzanas, 454 huevos o 1,135 tazas de arroz. El problema con la cantidad de azúcar que consumimos no es que sea solo calorías consumidas con casi ningún beneficio, sino que resulta tóxico para nosotros. El azúcar está asociada a una larga lista de complicaciones de salud como la obesidad, diabetes y la presión alta. 

Pero, ¿qué culpa tiene el osito Bimbo de que los kekitos a los que acompaña sean altamente adictivos y dañinos? En teoría, es responsabilidad del consumidor cuidar como se alimenta. A la vuelta del empaque te informan que una rebanada de esos kekitos contiene 2 cucharaditas de azúcar. El packaging es una herramienta muy útil no solo para clasificar y proteger al producto, sino para ayudar a la decisión de compra y crear una experiencia de consumo más placentera. Este puede afectar como percibimos un producto. Comer cereal de una caja de cartón con solo letras negras no es lo mismo que comerlo de una llamativa caja roja con un amigable tucán. Tu cerebro va a percibir que el segundo cereal sabe mejor a pesar de que sean exactamente iguales.  Muchas veces pensamos que estamos comprando un producto por el contenido, pero inconscientemente lo compramos por el empaque. Los niños son especialmente sensibles ante esta influencia. Un esponjoso osito en el empaque puede hacer la diferencia entre comprarlo o no. 

Es bastante claro porque no pondríamos un osito en una cajetilla de cigarros (si no te queda claro visita el artículo “Cigarrillos electrónicos con sabor a galletas y otros productos para niños”). Entonces, ¿por qué sí lo hacemos en los empaques de otros productos que también son adictivos y altamente dañinos a la salud? A partir de octubre del 2020, entró en vigencia una ley en México que prohíbe en los productos pre envasados dirigidos a niños la aparición de dibujos animados, animales, celebridades o deportistas en sus empaques. Esto se hizo por los niveles elevados de azúcar y grasas saturadas que contienen dichos productos. 

Otra ley que surgió para desincentivar el consumo de alimentos dañinos, como son los altos en azúcar, fue la ley de alimentación saludable, que entró en vigencia en junio 2019 en Perú. Esta indica que los alimentos procesados requieren llevar octógonos que indiquen si el producto es alto en azúcar, grasas saturadas, grasas trans y sodio. Para que un producto se clasifique como alto en azúcar debe contener más de 22.5g/100g para alimentos sólidos y 6g/100g para líquidos.

A través de la historia podemos observar cómo el consumo de azúcar ha aumentado exponencialmente, esto se debe en parte a su naturaleza adictiva. En la época prehistórica, la adicción del azúcar era necesaria para sobrevivir. Sin embargo, en la actualidad, las exageradas cantidades de azúcar presentes en nuestros alimentos representan un gran riesgo para nuestra salud. Y ya que el packaging es una herramienta muy poderosa a la hora de influir en las decisiones de compra, sobre todo cuando se trata de un público infantil, han surgido nuevas normas. Estas restringen el contenido de los empaques de comida con altos niveles de azúcar, en especial con los personajes en las mismas. Es así como México se despidió del osito Bimbo y varios de sus amigos. 

Bibliografía:

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Cohen, R. (2013). Sugar Love ( a not so sweet story). National Geographic, 224(2), 82–97.

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Octógono Alto en azúcar: ¿Cómo afecta nuestra salud? | Universidad Científica del Sur. Universidad Científica del Sur. https://www.cientifica.edu.pe/noticias/octogono-alto-en-azucar-como-afecta-nuestra-salud

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TEDx Talks. (2019, May 9). How brands hijack your feelings to influence what you buy | Cindy Sheldan | TEDxBearCreekPark [Video]. YouTube. https://www.youtube.com/watch?v=mjulylDXGZg